¿Qué es la EPOC?

La EPOC (enfermedad pulmonar obstructiva crónica) es una enfermedad pulmonar a largo plazo y progresiva que involucra la inflamación y el engrosamiento de las vías respiratorias.1 Con el tiempo, las vías respiratorias se obstruyen cada vez más, lo que dificulta la respiración.

A medida que la respiración se ve obstruida, la cantidad de oxígeno que puede ingresar al torrente sanguíneo para llegar al resto de las células del cuerpo es menor, y el dióxido de carbono que se puede exhalar también es menor, por lo que permanece en el cuerpo como una toxina.

No existe cura para la EPOC. Sin embargo, hay tratamientos disponibles, incluidos medicamentos, terapia con oxígeno y ventilación no invasiva para ayudar a las personas a vivir más y mejorar su calidad de vida.

La EPOC consiste en dos afecciones crónicas:

  1. Bronquitis crónica, la cual ocasiona inflamación de las vías respiratorias y una tos persistente con mucosidad.
  2. Enfisema, que es ocasionado por el daño en el tejido pulmonar y provoca dificultad para respirar. Los síntomas suelen empeorar con el tiempo y pueden dificultarle la realización de sus actividades diarias.

Causas de la EPOC

Cerca del 80 % al 90 % de los casos de EPOC se deben al humo del tabaco (tanto debido al consumo como al tabaquismo pasivo).1 De hecho, aproximadamente el 25 % de los fumadores crónicos son diagnosticados con EPOC.2

Otros factores de riesgo incluyen infecciones respiratorias frecuentes durante la infancia, la exposición a la contaminación ambiental y la exposición al polvo y a sustancias químicas en el lugar de trabajo.3

¿Qué tan común es la EPOC?

Se estima que unas 65 millones de personas en todo el mundo viven con EPOC,4 incluidos cerca de 24 millones de estadounidenses.5 Sin embargo, los médicos consideran que solo la mitad de ellos han sido diagnosticados.6

La EPOC es la tercera causa principal de muerte, tanto a nivel mundial7 como en los Estados Unidos.8 Durante la siguiente década, se proyecta que las muertes por la EPOC aumentarán a más del 30 %.4

Síntomas de la EPOC

Por lo general la EPOC toma años en desarrollarse. El primer síntoma puede ser la dificultad para respirar (debido a un estrechamiento creciente de las vías respiratorias de la persona) o tos crónica con sibilancia (la persona intenta despejar el exceso de mucosidad que el cuerpo produce cuando las vías respiratorias se estrechan). Sin embargo, los síntomas de la EPOC con frecuencia no aparecen hasta que los pulmones están significativamente dañados.9 Por ello es tan importante analizar su riesgo con su médico, con la esperanza de detectarla y tratarla de manera temprana.

Personas que corren mayor riesgo:10

  • Personas que han fumado durante mucho tiempo (p. ej., cigarrillos, habanos, pipas, marihuana).
  • Personas que han estado expuestas a grandes cantidades de tabaquismo pasivo.
  • Personas que han estado expuestas a gases, vapores y polvos químicos (especialmente en el caso de trabajadores de la construcción).
  • Personas que tienen 35 años o más.
  • Personas que tienen deficiencia de alfa-1 antitripsina, una condición genética poco frecuente que a menudo suele pasar desapercibida y que algunas veces se diagnostica erróneamente como asma.11

Un problema social

Las personas que tienen EPOC corren riesgo de padecer infecciones torácicas graves y es posible que necesiten internaciones frecuentes para recibir tratamiento. De hecho, el 20 % de los pacientes hospitalizados con exacerbaciones de la EPOC reingresa al hospital en los siguientes 30 días.12 Cada exacerbación representa una enorme carga para los pacientes y sus familias.

Los hospitales, proveedores de seguros, profesionales de salud y pacientes están buscando mejores soluciones para el manejo y la atención a largo plazo de los pacientes con EPOC.13

El costo anual total de la EPOC en los Estados Unidos es de 49.900 millones USD,14 y del 50 % al 75 % de este costo se debe a las exacerbaciones.15

Qué puede hacer

Dejar de fumar es el primer paso esencial para los fumadores diagnosticados con EPOC, y el tratamiento con medicamentos y la rehabilitación pulmonar también son componentes importantes del tratamiento. Tener una vida saludable en general puede ayudar a prevenir las exacerbaciones que ocasionan visitas al hospital. La terapia con oxígeno o la ventilación no invasiva también son útiles para algunos pacientes con EPOC. Pregunte a su médico si hay una terapia con oxígeno o con ventilación no invasiva adecuada para usted.

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Referencias

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    World Health Organization. Chronic obstructive pulmonary disease (COPD): Fact sheet N°315. 2015. http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs315/en/ (accessed October 7, 2015). Read reference

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    Mayo Clinic. COPD: Symptoms. 2015. http://www.mayoclinic.org/diseases-conditions/copd/basics/symptoms/con-20032017 (accessed October 7, 2015). Read reference

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    Mayo Clinic. COPD: Risk factors. 2015. http://www.mayoclinic.org/diseases-conditions/copd/basics/risk-factors/con-20032017 (accessed October 7, 2015). Read reference

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